Les fossiles de l'ambre birman offrent une vue imprenable sur l'époque des dinosaures et un champ de mines éthique | Science | Bracelet Bouddhiste

Par Joshua Sokol

TENGCHONG, CHINE—Par un ciel couvert de printemps, une mosaïque de la vie à l’apogée des dinosaures se dessine pièce par pièce dans cette ville frontalière. Il s'étend sur des centaines de tables, sur des draps répartis sur des devantures de magasins et sous des comptoirs de verre dans des magasins. Certains vendeurs vendent du jade ou des collations, mais la plupart des gens sont ici pour l’ambre: ambre brut recouvert de cendre volcanique grise; ambre poli sculpté dans des Bouddhas souriants; Des cuillerées de la taille d'un œuf de couleur ambrée de miel, de mélasse ou de grenat. Certains navigateurs cherchent des trésors pour leurs propres collections, tandis que d'autres agissent en tant que revendeurs virtuels, conservant des pièces d'ambre devant leurs smartphones et prenant des images pour des acheteurs distants.

Pour les scientifiques, c'est plus qu'un endroit pour acheter des pendentifs ou des bracelets. Un matin de mars, le paléontologue Xing Lida de l'Université des géosciences de Chine à Beijing s'arrête à une table et examine un cafard dans une boule de golf de la taille d'une boule d'ambre, suspendue dans le temps à partir du milieu du Crétacé. Ses membres intacts se courbent autour d'un corps qui semble plus petit et plus étroit que celui des insectes nuisibles actuels.

Le concessionnaire veut environ 900 $. "C'est un prix correct", dit Xing. Mais il passe à autre chose, chassant un gibier plus rare et de plus grande valeur scientifique.

Quelques minutes plus tard, un inconnu remarque Xing, enregistre une vidéo de lui et la poste sur les médias sociaux. Avec 2,6 millions d'abonnés sur Weibo, un hybride chinois de Facebook et Twitter, le Xing hypercharismatique au visage imbécile est une célébrité pour ses études sur les traces des dinosaures et autres aventures. L'année dernière, il a publié 25 articles scientifiques et un roman fantastique sur les dinosaures avec une préface de Liu Cixin, le célèbre auteur de science-fiction du pays. Mais Xing, à l'instar de quelques autres paléontologues chinois, est aussi fêté pour les découvertes extraordinaires qu'il a faites dans cet ambre: les nouveau-nés d'oiseaux primitifs, la queue à plumes d'un dinosaure, les lézards, les grenouilles, les serpents, les escargots, une multitude d'insectes. Bien que les naturalistes du 19e siècle aient collecté des espèces de forêts tropicales ombrophiles dans des contrées lointaines, ces scientifiques construisent une chronique détaillée de la vie dans une forêt tropicale il y a 100 millions d'années, le tout à partir d'ambre extrait de la frontière au Myanmar.

"Nous sommes dans cette frénésie, presque une orgie" de découverte, déclare le paléontologue David Grimaldi, conservateur de la collection d'ambre du musée américain d'histoire naturelle de New York. Des centaines d'articles scientifiques ont émergé des découvertes d'ambre et les scientifiques chinois ont laissé entendre que de nombreux spécimens doivent encore être publiés, y compris des oiseaux, des espèces d'insectes par milliers et même des animaux aquatiques tels que les crabes ou les salamandres.

Mais bien que l'ambre birman soit le rêve d'un scientifique, c'est aussi un champ de mines éthique. Les fossiles proviennent de l'État de Kachin, au Myanmar, dans un état de conflit, où les scientifiques ne peuvent pas examiner la géologie à la recherche d'indices sur l'âge et l'environnement de ces fossiles. À Kachin, des factions politiques rivales se disputent les bénéfices générés par l'ambre et d'autres ressources naturelles. "Ces produits alimentent le conflit", a déclaré Paul Donowitz, chef de campagne pour le Myanmar basé à Washington, DC, à Global Witness, une organisation non gouvernementale. "Ils fournissent des revenus aux armes et aux acteurs des conflits, et le gouvernement lance des attaques, tue des gens et commet des atteintes aux droits humains pour couper ces ressources".

Une grande partie de l'ambre est introduite en contrebande en Chine dans le cadre d'un commerce que les responsables et les commerçants de Tengchong ont estimé entre 725 millions et 1 milliard de dollars en 2015 seulement. En Chine, les bijoutiers, les collectionneurs privés et les scientifiques comme Xing échangent de vastes sommes d'argent via des applications de paiement mobiles pour se disputer des spécimens prisés. Les collectionneurs remportent souvent les enchères, ce qui signifie que les chercheurs ne peuvent étudier de nombreux spécimens que sur prêt.

Le mélange de commerce et de science "soulève de nouvelles questions que nous n’avons jamais rencontrées… en paléontologie", explique Julia Clarke, paléontologue de l’Université du Texas à Austin, qui publie souvent des articles sur l’ambre de Birmanie. Mais étant donné que l'ambre sera vendu même si les scientifiques n'approuvent pas, elle dit: "Quel autre résultat potentiel?"

C'est ce qui pousse Xing sur le marché. "Si nous n'obtenons pas de spécimen, cela deviendra probablement des bijoux bon marché autour du cou d'une jeune fille."

Explorer une ancienne forêt

Quelque 99 millions d'années avant ce marché de printemps et à environ 220 kilomètres de là, dans ce qui est aujourd'hui le Myanmar, une forêt de bord de mer ensoleillée fait écho aux appels de créatures étranges. Les arbres saignaient des quantités massives de résine lorsque les insectes les attaquaient ou que des tempêtes se brisaient. La résine flaque et se met en pool, reflétant d'innombrables créatures "comme un mini-puits de goudron La Brea", explique le paléontologue Ryan McKellar au Royal Saskatchewan Museum de Regina, au Canada. Au fil du temps, les gaz de la résine, similaires à ceux de la résine, se sont évaporés; ses molécules liées en polymères et durcies dans ce que nous appelons maintenant l'ambre.

Amber excelle dans la préservation des détails fins et des tissus mous, déclare Victoria McCoy, paléontologue à l'Université de Bonn en Allemagne. Au contact, la résine s'infiltre dans les tissus, protégeant ainsi les animaux et les plantes ensevelis des champignons et de la pourriture tout en les séchant. Plus tard, la résine durcit pour former une coque qui protège davantage les inclusions fossiles. Dans le meilleur des cas, "les détails au niveau cellulaire ou même subcellulaire sont encore préservés", dit-elle.

L'ambre provenant d'autres gisements importants – spécimens qui se décollent sur les plages des pays baltes ou sont exploités en République dominicaine – est beaucoup plus jeune. De plus, il piège rarement les créatures fortes et actives, telles que les libellules, ou tout vertébré au-delà de quelques lézards.

La paléontologue Xing Lida (à droite) inspecte des fossiles en ambre destinés à la vente au marché de Tengchong, en Chine.

J. SOKOL /SCIENCE

L'ambre birman, en revanche, a révélé une fantasmagorie de créatures, grâce aux énormes quantités qui sortent du sol et au fait que des pièces uniques s'approchent régulièrement de la taille des cantaloups. Comme Grimaldi l'exprime: Imaginez donner à un entomologiste un plus grand filet d'insectes et lui permettre de le balancer plus de fois. Ce ne sont pas que des insectes et autres bestioles. "Ce sont les vertébrés qui sont absolument, vraiment étonnants", a déclaré Andrew Ross, responsable de la paléobiologie chez National Museums Scotland à Edimbourg.

En 2018, les scientifiques ont signalé 321 nouvelles espèces immaculées dans l'ambre de Birmanie, ce qui porte le total cumulé à 1195. Une équipe a récemment soutenu que l'ambre de Birmanie pouvait se vanter d'avoir plus de biodiversité que tout autre gisement de fossiles de tout le règne des dinosaures. "Vous pensez que cela ne peut même pas être possible", déclare Philip Currie, paléontologue à l'Université de l'Alberta à Edmonton, Canada, "mais cela se produit."

Des fossiles uniques au sein de cette manne éclairent la manière dont les créatures vivaient et leur place dans l'arbre de vie. Prises ensemble, les découvertes indiquent la naissance de lignées et de relations écologiques qui sous-tendent encore les écosystèmes modernes.

La plupart de ces primes scientifiques passent par le marché animé de Tengchong. Et avant cela, il émerge d'une zone de conflit.

Tracer l'ambre jusqu'à sa source

En 2014, Xing s'est infiltré au Myanmar dans l'espoir de connaître la source des spécimens qui l'avaient captivé. L'ambre provient de mines situées près de Tanai, dans la banlieue de Kachin, où l'armée du Myanmar et l'armée locale de l'indépendance du Kachin, une insurrection ethnique, luttent pour le contrôle de ressources lucratives telles que le jade, le bois et, plus récemment, l'ambre. Les étrangers ne sont pas admis à Tanai. Pour effectuer sa visite clandestine, M. Xing a d'abord traversé la frontière, à environ 110 kilomètres, pour se rendre à Myitkyina, plaque tournante du commerce de l'ambre du côté de la Birmanie. Lorsque la route semblait sûre, un ami le fit passer en contrebande dans le nord, vêtu d'un Longyi, une jupe portefeuille traditionnelle birmane.

Les travailleurs de l'État de Kachin au Myanmar creusent des mines d'ambre étroites pouvant atteindre 100 mètres de profondeur. Les mineurs se disent responsables de leurs propres soins médicaux après un accident.

(DE GAUCHE À DROITE) © HKUN LAT; MO LI

Xing et d'autres visiteurs des mines décrivent un terrain luxuriant transformé en collines nues. Les tentes couvrent des trous claustrophobes atteignant 100 mètres de profondeur, mais seulement assez larges pour les travailleurs maigres, qui se disent responsables de leurs propres soins médicaux après un accident. Les mineurs creusent et, lorsqu'ils frappent des couches d'ambre, creusent un tunnel horizontalement avec des outils manuels pour le déterrer. Ils trient les trouvailles la nuit pour éviter de publier des découvertes précieuses. L'ambre avec des inclusions de fossiles est la plus précieuse, preuve après des semaines d'incertitude qu'une mine sera rentable. Communiqués par téléphone via un interprète, les mineurs affirment que les deux parties en conflit réclament des pots-de-vin pour obtenir les droits sur une zone et du matériel, puis imposent 10% du profit.

Xing n'a pas encore publié toutes les conclusions de ce voyage, mais lui et d'autres personnes soupçonnent que les origines de l'ambre pourraient être plus compliquées que prévu. L'âge souvent cité de 99 millions d'années vient de la datation radiométrique de cendres volcaniques achetée à un mineur et publiée en 2012. Mais Wang Bo, paléontologue de l'Institut de géologie et paléontologie de Nanjing (NIGPAS) en Chine, pense que la récente vague d'ambre a une gamme d'âges. Il a demandé à un ami de nationalité birmane de rassembler des échantillons de cendres volcaniques plus récents, ce qui, selon Wang, montre que les gisements d'ambre s'étalent sur au moins 5 millions d'années. "C'est une période", dit-il, "pas juste un point."

Les mineurs et les commerçants ne sont toutefois pas concernés par les détails de la géologie. Une fois l'ambre extrait et trié grossièrement, les scooters, les voitures, les bateaux et les éléphants l'emportent ensuite chez les revendeurs, soit à Myitkyina, soit directement à la frontière avec Tengchong. La loi du Myanmar interdit explicitement l'exportation de fossiles sans autorisation – mais l'ambre est classé comme une pierre précieuse et est donc autorisé à sortir.

… Le patrimoine culturel du Myanmar, le patrimoine paléontologique, est en train de s’extirper en grande partie…

Michael Engel, Université du Kansas

La Chine, cependant, taxe les importations de bijoux. Les marchands de ce pays affirment y introduire clandestinement de l'ambre, par exemple dans les passages de roue des voitures. Sur le marché de Tengchong, "l'économie parallèle" émerge au grand jour, a écrit l'anthropologue Alessandro Rippa de l'Université du Colorado à Boulder dans une étude anthropologique de 2017. Les autorités locales non seulement tolèrent, mais contrôlent le marché, ce qui est un avantage économique.

Les scientifiques n'ont pas tardé à s'en rendre compte. Depuis les années 1920, une petite collection du Natural History Museum de Londres offrait aux scientifiques leur seul aperçu de la diversité de la vie à l'intérieur de l'ambre birman. Puis, lors d’un cessez-le-feu à la fin des années 90, une petite entreprise canadienne a commencé à exploiter de l’ambre à Kachin. Elle a expédié 75 kilogrammes d'ambre brut à Grimaldi. Il a constaté que chaque kilogramme d’acide lavé, coupé et poli contenait en moyenne 46 organismes. Au début des années 2010, le marché a commencé à exploser au moment où les mines d’ambre en Chine sont exploitées. La demande pour de nouvelles sources d'ambre a augmenté – et cette infiltration de fossiles d'ambre en provenance du Myanmar s'est transformée en une inondation.

Un défilé de vertébrés

Centres de commerce

Amber est extrait de la région de Tanai au nord du Myanmar, puis transporté à Myitkyina, où il est vendu ou introduit en contrebande à Tengchong, en Chine. Les scientifiques et les collectionneurs se disputent les prix.

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N. DESAI /SCIENCE

Avant la visite de Xing en mars sur le marché en plein air, il s'était déjà arrangé pour faire un achat après avoir vu des photos envoyées sur son téléphone. À présent, dans une bijouterie ambrée faiblement éclairée, un courtier de Myitkyina, quelque 20 personnes quelque peu timide, livre le prix du jour: deux lézards ambrés. Sur l'un d'eux, la peau et la chair ont disparu par plaques, révélant des os délicats. Compte tenu du rythme des échanges commerciaux, un musée, avec sa bureaucratie et son processus de budgétisation, ne pourrait jamais rivaliser pour obtenir ce spécimen. Xing sort simplement son smartphone et utilise une application de paiement pour l'acheter pour quelques centaines de dollars – une bonne affaire, dit-il, car cette pièce est trop trouble et mélangée pour faire de beaux bijoux.

En 2014, Xing a commencé à cultiver un réseau d'acheteurs ici et à Myitkyina et leur a appris à repérer les griffes d'une aile d'oiseau du Crétacé ou à compter les orteils permettant de déterminer si un pied venait d'un lézard ou d'un dinosaure. Une fois qu'il a reçu un pourboire, il envoie une photo aux spécialistes, dans l'espoir de déterminer si l'importance scientifique probable d'un spécimen justifie des prix élevés. Alors seulement, il décidera d'acheter.

Recevoir les textes de Xing est "comme à chaque fois Noël", dit McKellar. Les scientifiques sont conscients que leurs identifications peuvent augmenter les prix. Une fois qu'un spécimen a été nommé oiseau, par exemple, il peut coûter des dizaines de milliers, voire des centaines de milliers de dollars. Wang ajoute: "Ils utiliseront ma parole pour gagner de l'argent."

"Dans un monde idéal, nous ne devrions pas troquer, acheter et vendre des fossiles", déclare la paléontologue Emily Rayfield de l'Université de Bristol au Royaume-Uni, présidente de la Society of Vertebrate Paleontology, paraphrasant la position officielle de cette organisation. "Mais il est parfois nécessaire de le faire pour les garder ou pour les faire gagner la confiance du public."

Au début, Xing a utilisé son propre argent pour acheter des fossiles. Il a ensuite persuadé ses parents, les deux médecins, de vendre leur maison dans le sud de la Chine pour libérer de l'argent. Il avait dépensé cet argent en 2016 et lui et ses amis avaient créé une organisation à but non lucratif appelée l'Institut de paléontologie Dexu (DIP), basée dans la province méridionale du Guangdong en Chine, afin d'acquérir et de conserver une collection permanente qui rendait les spécimens disponibles pour d'autres scientifiques.

Depuis, Xing a publié des articles sur suffisamment de vertébrés pour remplir un terrarium du Crétacé, y compris un fossile de bébé serpent qui a préservé 97 vertèbres fragiles, publié dans Progrès de la science; la moitié avant d’une grenouille de 2 cm de long, en Rapports scientifiques; et son résultat réussi, une queue de dinosaure à plumes qui semble contenir des traces d'hémoglobine, Biologie actuelle.

Mais le premier et le plus durable succès de Xing a été avec de minuscules oiseaux. Peu de temps après avoir constitué son réseau, une source lui a envoyé une photo du premier oiseau découvert dans de l'ambre. "Le prix était à peu près le même que celui d'une nouvelle BMW, mais nous l'avons quand même", dit-il. "Et nous avons trouvé plus, et plus, et plus après."

Les oiseaux appartiennent à un groupe primitif appelé Enantiornithes qui s'est éteint avec les autres dinosaures. L'ambre préserve des traits inédits de la peau et des plumes et peut même révéler des détails internes. "Il s'agit d'une toute nouvelle fenêtre sur l'évolution de la faune aviaire", a déclaré Clarke.

Par exemple, d'autres fossiles d'oiseaux chinois présentaient des plumes de la queue évasées qui avaient été écrasées à plat dans la roche sédimentaire. Les paléontologues ont supposé que ces plumes correspondaient aux plumes ornementales similaires des oiseaux modernes, qui ont un corps central construit comme un tube creux. En décembre 2018, cependant, Xing a publié des plumes de 31 pièces d'ambre de Birmanie, révélant un fût central ouvert et super fin. Étant donné que ces plumes fragiles apparaissent toujours droites dans les fossiles, elles ont dû être en mesure de se figer dans un état rigide, comme le bracelet à enfiler d'un enfant.

"Nous savons maintenant, grâce à ces spécimens d'ambre 3D, que tout ce que nous pensons voir (des fossiles aplatis) est faux", explique Jingmai O'Connor, qui étudie les fossiles d'oiseaux de Xing de l'Institut de paléontologie et de paléoanthropologie des vertébrés à Beijing. En février, l'équipe a publié une autre découverte de l'ambre: un pied d'oiseau surmonté de plumes – une étape évolutive attendue mais auparavant invisible pour les oiseaux modernes, qui ont ensuite évolué vers des pieds écaillés et sans plumes.

le parc jurassique Le rêve de pêcher l'ADN de l'ambre n'est pas encore devenu réalité, malgré de nombreux tests effectués même dans de très jeunes ambre, dit McCoy. Mais les chercheurs de l'ambre ont signalé d'autres traces chimiques persistantes dans leurs fossiles: des pigments qui révèlent la façon dont les créatures miroitaient sous le soleil du Crétacé et des molécules structurelles telles que la chitine provenant d'exosquelettes d'arthropodes et la lignine et la cellulose provenant de plantes. Le mois dernier, le groupe de McCoy a déclaré avoir récupéré des acides aminés d'une plume en ambre de Birmanie, portant une signature chimique suggérant qu'ils avaient encore été liés à des fragments de protéines avant le test. La prochaine étape: séquencer réellement les protéines anciennes, ce qui pourrait offrir aux chercheurs un autre moyen de suivre les relations évolutives et de comprendre le mode de vie des organismes.

Mais l'expérience de McCoy consistait à écraser des plumes revêtues d'ambre pour les réduire en poudre avec un marteau. Les scientifiques – et les collectionneurs – préféreraient d'autres méthodes pour étudier les biomolécules piégées. Les chercheurs ont commencé à expérimenter l'imagerie synchrotron en utilisant des rayons X intenses provoquant la fluorescence d'éléments chimiques dans un échantillon à différentes longueurs d'onde, par exemple. "Cela va prendre une décennie pour que nous trouvions comment utiliser réellement la richesse des informations piégées dans ces spécimens", a déclaré O'Connor.

Lorsqu’ils examinent des spécimens, les scientifiques restent attentifs aux produits des faussaires. Un spécimen commercialisé sous le nom d'ambre de Birmanie puis soumis à des tests chimiques contenait ce qui aurait été la première tortue à l'ambre. "Mais c'était faux," dit Xing.

Marche des fourmis

En Chine, à NIGPAS, à 2100 kilomètres du centre historique fortifié de Nanjing, Wang verse du thé. Puis il commence à sortir des sacs d'insectes étiquetés dans de l'ambre. Les vertébrés rares sont peut-être la mégafaune charismatique de l'ambre birman, mais les invertébrés règnent en nombre et en diversité. Wang, un paléoentomologiste, a rassemblé une collection de 30 000 pièces de plantes et d'insectes dans de l'ambre birman, dont beaucoup ont été achetés ici avec des fonds de son institution. Il n'a toujours pas tout étudié. "A terme, nous pensons qu'il est possible de trouver 4000 ou 5000 espèces", dit-il.

Son laboratoire utilise un ensemble de systèmes d’imagerie de haute technologie pour examiner les spécimens sans les détruire. Dans une pièce, un microscope laser à foyer commun provoque la fluorescence de structures délicates, telles que les yeux multiformes d'une mouche, éclaboussant maintenant le champ de vision sur un moniteur adjacent. Dans une autre pièce, un tomodensitomètre scrute les fossiles pour créer des modèles 3D de la structure interne.

Un décompte de nouvelles espèces

Pendant des décennies, seuls quelques fragments d'ambre de Birmanie ont été transmis aux scientifiques. Puis, en 2000, un petit nombre de spécimens a commencé. À partir de 2010 environ, ce filet s'est transformé en une inondation qui a conduit à la découverte de centaines d'espèces.

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(GRAPHIQUE) N. DESAI /SCIENCE; (DONNÉES) ANDREW ROSS

En appliquant ces techniques, Wang, comme ses rivaux, a mis au jour suffisamment de gambits évolutifs vieux de 99 millions d'années pour remplir un documentaire sur la nature. Prenez les chrysopes, un groupe d'insectes qui s'attaque aujourd'hui aux fourmis et aux pucerons. Dans un grand globe d'ambre, l'aile allongée d'une chrysope en forme de papillon montre une trace visuelle leurre qui aurait pu aider à détourner les prédateurs. Dans une autre, une larve de chrysope ressemble au monde à une hépatique. Encore d'autres chrysopes ont des débris de sol forestier collés sur leur dos, une stratégie de camouflage que de nombreux insectes modernes utilisent encore.

"C'est dommage que la plupart d'entre eux se soient éteints", dit Wang, "mais nous avons de la chance d'avoir trouvé des histoires cachées à leur sujet".

Certains groupes n'ont pas de descendants directs, tels que les Haidomyrmecines, surnommés "les fourmis infernales". Ils ont évolué près de la base de l'arbre généalogique des fourmis et arboraient des défenses acérées en forme de faucille qui auraient pu claquer vers le haut pour empaler d'autres insectes. Certaines, les fourmis "licornes", avaient aussi une longue corne supérieure, probablement utilisée pour épingler leurs proies à la place. "Ce sont comme les tyrannosaures du monde des fourmis", dit Grimaldi, "que vous ne sauriez jamais exister si vous étudiez la faune vivante moderne."

Les araignées ancestrales offrent une autre surprise. Début 2018, Wang et Huang Diying, chercheur au NIGPAS, ont publié séparément des spécimens dans Nature Ecologie & Evolution avec des corps semblables à des araignées traînés par de longues queues scorpionesques. Désormais éteints, ces arachnides étaient des débris d'une très ancienne branche de l'évolution de l'araignée qui aurait disparu il y a 250 millions d'années. Mais dans ce qui est aujourd'hui le Myanmar, ils ont déjà rampé aux côtés des véritables araignées qui persistent aujourd'hui. Ces protospiders avaient aussi des organes à la soie, preuve que même les premiers arachnides avaient ce pouvoir.

De toutes ces richesses, la plus importante peut paraître terne: de petits coléoptères recouverts de points de pollen. C’est un indice d’un changement rapide et spectaculaire de l’histoire de la vie, que Charles Darwin a qualifié de "mystère abominable": l’émergence des plantes à fleurs, qui dépendent principalement des visiteurs insectes pour transporter leur pollen. D'autres spécimens d'ambre de la même ancienne forêt montrent du pollen d'un groupe d'arbres plus âgés, les gymnospermes – conifères et ginkgo – qui sont aujourd'hui largement pollinisés par le vent. Mais une partie du pollen sur les scarabées semble trop grosse pour être soufflée par le vent. L'ambre, semble-t-il, pourrait bien capturer le moment où de nombreux groupes d'insectes sont passés des gymnospermes aux plantes à fleurs, déclenchant ainsi des millions d'années de coévolution qui ont conduit à l'extraordinaire diversité des fleurs et de leurs pollinisateurs.

L'étude du développement de ce partenariat devrait aider les chercheurs à comprendre pourquoi les groupes d'insectes prospèrent ou échouent – une question cruciale à l'heure où les entomologistes commencent à craindre que le changement climatique en cours ne conduise à une vague d'extinctions d'insectes, déclare le paléoentomologue Michael Engel de l'Université du Kansas à Lawrence. "L'ambre birman s'intègre parfaitement à cette grande expérience malheureuse et tragique qui se déroule actuellement dans le monde", a déclaré Engel.

Un écosystème entièrement commercial

Après avoir parcouru les étals extérieurs ici, Xing se déplace de magasin en magasin, s’asseyant sur une table à thé élégante après l’autre pour discuter avec les propriétaires. Sous les comptoirs de verre des bijouteries, ces boutiques présentent des fougères, des fleurs, des scorpions, des araignées redoutables et une minuscule pomme de pin. De nouveaux spécimens émergent de l'arrière dans des sacs en plastique. Un magasin propose même un bébé oiseau, son aile délicate – avec sa griffe indicatrice – clairement visible. Mais le concessionnaire demande environ 145 000 $ – trop.

À la fin de la journée, l'élève de Xing a un sac à dos matelassé rempli d'invertébrés dans des étuis en plastique, ainsi que des lézards. Ensuite, Xing se rend dans la grande ville voisine de Kunming, en Chine, pour rencontrer Xiao Jia, un riche collectionneur privé et revendeur en ligne qui lui a prêté ce premier serpent dans un morceau d'ambre à étudier.

En chemin, la cohue ne s'arrête jamais. Après que le chauffeur de Xiao a pris Xing à l'aéroport, son téléphone a sonné: un concessionnaire de Myitkyina veut vendre ce qui pourrait être le premier fragment d'une ruche ambrée.

Xing discute de l'achat avec Xiao. Si aucun d'entre eux ne s'empare de ce spécimen, quelqu'un d'autre dans le même petit cercle très encaissé pourrait en être une, comme Xia Fangyuan, collectionneur, revendeur et coauteur enthousiaste d'une douzaine de journaux de renom, qui vit à Shanghai, à travers le pays. Chine et concurrencent Xing pour les meilleurs spécimens. Xia dit dépenser environ 750 000 dollars par an en ambre de Birmanie, et des scientifiques reconnaissants comme Wang ont nommé pour lui des espèces de cafards, de grenouilles, de mouches parasitoïdes et de phryganes. Sa vaste collection, stockée dans un coffre de banque et présentée aux visiteurs chez lui, comprend un oiseau, des lézards et une grenouille. Son spécimen préféré, dit-il, est un insecte parfaitement conservé: une mante religieuse qu'il a achetée pour 22 000 $ et qui a l'air de pouvoir se dresser la tête à tout moment.

Le paléontologue Wang Bo (à gauche) avec le collectionneur Xia Fangyuan (à droite) dans la collection privée de Xia à Shanghai, en Chine. Des scientifiques reconnaissants ont nommé de nombreuses nouvelles espèces en l'honneur de Xia.

DANIELE MATTIOL

La collection de Xia comprend également une coquille curieuse achetée chez un marchand qui prétendait que c'était un escargot. Suspectant que le spécimen était quelque chose de plus, il le confia à Wang, qui réalisa un scanner qui révélait les chambres internes caractéristiques d'une ammonite – un céphalopode marin éteint ressemblant à un nautile. Ce coquillage remarquable a dû être pris dans de la résine dans une forêt au bord de la mer, peut-être après avoir été jeté à terre par un orage. Décrit dans le Actes de l'Académie nationale des sciences (PNAS) la semaine dernière, le spécimen reste dans la collection privée de Xia.

Cet arrangement n'est pas inhabituel. Les collectionneurs chinois hésitent à donner des spécimens aux musées, a déclaré Wang, car les lois chinoises ne prévoient pas d'allégement fiscal pour de tels dons. Mais certains paléontologues occidentaux ne sont pas à l'aise avec la publication de fossiles qui restent entre des mains privées. Un simple prêt d'un spécimen ne suffit pas pour assurer sa préservation à long terme, ni pour que d'autres chercheurs puissent le visiter et l'étudier pendant des décennies, voire des siècles. "Le but de la science est que nous générons et testons des hypothèses", déclare Rayfield. "Si nous ne sommes plus en mesure d'étudier des spécimens, cela devient simplement un exercice pour prendre quelqu'un au mot."

Et encore PNAS C’est loin d’être le seul journal à avoir publié des spécimens des collections privées d’ambre birman de Chine. Progrès de la science (partie de la Science famille de revues) a également publié des articles sur des spécimens appartenant à Xia, ainsi que sur le serpent ambre, qui fait maintenant partie d’une exposition située à l’arrière du magasin de jouets de Xiao, dans un centre commercial de Kunming. (Xiao et DIP ont pris des dispositions pour que l'institut détienne ce spécimen, mais celui-ci est prêté à Xiao jusqu'en 2027.)

Insistant sur le statut de leurs spécimens, Xiao et Xia – et les scientifiques avec lesquels ils collaborent – affirment qu'ils envisagent de transformer leurs collections en musées privés et s'engagent à accepter les demandes d'étude émanant de chercheurs externes. le PNAS Le papier indique que le spécimen d'ammonite, par exemple, appartient au Lingpoge Amber Museum de Shanghai, une institution que Xia dit qu'il se prépare. Il dit négocier avec son gouvernement de district pour obtenir de l'espace. Demandé si cette situation répond à leurs politiques, le PNAS Le comité de rédaction a publié une réponse écrite: "Les auteurs de cet article nous ont assuré que le fossile serait mis à la disposition de chercheurs qualifiés."

L’expérience laisse toutefois certains chercheurs ambrés méfiants. Engel se souvient avoir demandé une fois de visiter un spécimen publié d'un gisement d'ambre en Jordanie. Il était logé dans ce qui semblait être un musée géré par un collectionneur. "C'était essentiellement son sous-sol", dit Engel. "Il dit:" Oh oui, bien sûr, vous pouvez l'examiner pour 10 000 dollars. "

Pourtant, l'attrait des fossiles ambrés peut croître, quelle que soit la propriété – en raison de la rareté. L'offre d'ambre est loin de son apogée aux alentours de 2015, disent les concessionnaires. Aussi rapidement que cette fenêtre sur le Crétacé s'ouvrit, il était peut-être déjà fermé.

La fin de l'ambre birman?

En juin 2017, des hélicoptères de l'armée du Myanmar ont bourdonné au-dessus de Tanai. Selon des informations parues dans la presse, ils ont largué des tracts pour avertir les mineurs d’Ambre et d’autres habitants de fuir. Des frappes aériennes et des barrages routiers ont suivi, et l'armée du Myanmar a depuis lors dégagé les zones d'extraction de l'ambre de l'armée de l'indépendance de Kachin. Un rapport d'un enquêteur des Nations Unies publié en 2018 indiquait que ces actes avaient tué quatre civils et bloqué jusqu'à 5000 personnes dans la région. Citant le comportement plus général de l'armée, y compris à Kachin, un autre rapport d'enquête américain demandait que les plus hauts généraux du Myanmar fassent l'objet d'une enquête pour génocide et crimes contre l'humanité.

Un soldat de l'armée de l'indépendance Kachin patrouille dans un village abandonné après des combats près des mines d'ambre dans le nord du Myanmar.

© HKUN LAT

Deux anciens propriétaires de mines, interrogés par un interprète lors d'entretiens téléphoniques, ont déclaré que les impôts étaient encore plus élevés depuis que les troupes gouvernementales ont pris le contrôle de la région. Les deux sociétés ont fermé leurs mines lorsqu'elles sont devenues non rentables après la prise de contrôle par le gouvernement, et presque toutes les mines profondes sont maintenant fermées, ce que corroborent les concessionnaires. Seules des mines peu profondes et peut-être quelques opérations secrètes sont toujours en cours d'exécution.

Il est difficile de déterminer les revenus tirés des fonds ambre de l'armée et des milices ethniques du Myanmar. "En tant que consommateur", dit Donowitz, "en augmentant la valeur de ces produits, en participant à ces échanges, vous faites partie de ce conflit".

Ce n'est pas le seul nuage éthique sur ces spécimens. De nombreux pays riches en fossiles, dont la Chine, le Canada, la Mongolie et le Myanmar, ont adopté des lois pour conserver des fossiles uniques à l'intérieur de leurs frontières. Les règles du Myanmar menacent les contrevenants de 5 à 10 ans de prison, d'une amende de plusieurs milliers de dollars, ou des deux. Alors que les fossiles d'ambre de Birmanie glissent à travers l'échappatoire aux pierres précieuses, "c'est comme si l'héritage culturel du Myanmar, l'héritage paléontologique, venait d'être complètement arraché du sol et distribué dans le monde entier", dit Engel.

Xing souligne qu'il veut extraire des détails scientifiques, pas posséder des spécimens. Il dit qu'il est sensible à la question parce que de nombreux objets historiques chinois se trouvent maintenant dans des musées étrangers. "Si un jour, le Myanmar retrouvait la paix et souhaitait construire un musée sur l'ambre ou un musée sur l'histoire naturelle, (l'institut de Xing lui-même) aimerait renvoyer tous les spécimens au Myanmar", a-t-il déclaré. "Ça ne va pas être gratuit. Mais oui, nous aimerions les leur rendre."

Certains paléontologues espèrent également voir une collection d'ambre de Birmanie près des mines ou du moins à l'intérieur des frontières du pays. "Si le Myanmar voulait construire un musée sur l'ambre", déclare Grimaldi, "ce serait vraiment amusant de mettre mon expertise au service de la conception et de la construction. Ce serait magnifique et je pense que cela devrait être fait." Au cours des derniers mois, un musée privé de l'ambre a ouvert ses portes à Yangon, la plus grande ville du Myanmar. Mais en plus de l’éducation, son site Web anglais propose également des lots d’ambre à vendre, des bijoux personnalisés et des achats de combustibles fossiles, ainsi que des visites guidées d’achat sur les marchés de l’ambre, ce qui suggère que le musée traite du commerce et de la préservation.

Pour les habitants de Tanai, la question de savoir à qui appartiennent les fossiles est sans commune mesure avec les problèmes de sécurité quotidiens. "À l'heure actuelle, il n'y a pas de stabilité ni d'état de droit", déclare un mineur au chômage dans un appel téléphonique.

Mais comme l'entretien formel se termine, il a une demande. Il dit que les mineurs qui creusent l'ambre ne savent pas pourquoi les scientifiques se soucient des insectes et autres créatures ensevelis à l'intérieur. "Si vous savez", dit-il, "s'il vous plaît partager avec nous?"

Wudan Yan, journaliste basé à Seattle (Washington), a rédigé un reportage depuis Yangon (Myanmar).

* Mise à jour du 29 mai à 12h20: Cette histoire a été mise à jour pour refléter la propriété actuelle du serpent dans un échantillon d'ambre.

L’histoire du bracelet bouddhiste remonte à approximativement 3.000 ans. Il est adhérent la naissance beaucoup de courants spirituels tel que le bouddhisme et l’hindouisme. En effet, il s’agit d’un objet à usage spirituel. On l’utilisait durant séances de prières et de méditation.
Pour ce qui est de l’origine du bracelet, il sera difficile de donner des originale précises. Mais il s’avère qu’il provient de l’Inde. Selon la tradition, il sera composé de 108 perles. Mais n’est plus respectée par fabricants.
Le bracelet bouddhiste en bois est l’allure d’une rosaire, un chapelet formé dans 150 grains. En somme, il ressemble à une sorte de guirlande de passager billes. Bijou spirituel, le bracelet bouddhiste en bois reste un symbole du bouddhisme.
En effet, le bracelet est de plus en plus court actuellement. Il compte entre 10 et 20 perles. Notons que le bijou est fait avec des matières naturelles. Certains modèles sont en bois de santal, quelques sont en pierre de différentes couleurs. Le bijou comporte également une palladium et un fermoir conique.
Autrefois, le bracelet était porté pour chasser mauvais raison et les infortunes. Dans les années 50, l’utilisait en tant qu’ornements pendant périodes festives.
Dans le de diffusion de cette religion, ce bracelet bouddhiste est connu des modifications afin d’être un accessoire au goût de tous. Ainsi, des formes plus simples et plus sophistiquées ont vu le jour. Il s’agit au contraire du bracelet shamballa et du bracelet Reiki à 7 chakras .

Les décoration et les perles ont beaucoup d’importance dans la culture bouddhiste. Ils sont utilisés pour prier, relire des mantras et effectuer des rituels.
Ils sont souvent composés de pierres naturelles, des pierres semi-précieuses disposant d’une énergie positive. On peut retrouver la pierre semi précieuse de :
• Amazonite
• Obsidienne
• Quartz rose
• Labradorite
• Cristal
• Quartz
• Turquoise
• Lapis lazuli
• Oeil de tigre
• Lazuli
• Améthyste
Porté autour du poignet, les embellissement bouddhistes auront des lithothérapie et spirtituelles sur certaine partie du corps.
De plus, ces embellissement et perles portent des inhabituelle importantes, le message pour complets les personnes qui apprécient de la doctrine bouddhiste.

Le bracelet est une sortie plus diminué des perles habituelles qui est la même signification et transmet le même message.

Le bracelet n’est pas seulement un accessoire fantaisiste, mais aussi un symbole de la foi.

Le remise d’un bracelet tibétain varie selon le fournisseur auprès duquel vous vous approvisionnez. Vu grande valeur, le prix bien s’élever à des milliers d’euros. Vous avez même la possibilité de personnaliser votre bracelet tibétain.

En effet, les décoration bouddha sont de véritables sources de bien-être. Si vous devez dialoguer en public en exemple, il suffit de persévérer un bijou en calcédoine or poignet.
Cela vous permet d’obtenir de s’offrir de s’approprier une élocution et d’éviter le bégaiement. En revanche, un modèle en chrysocolle fera en sorte de garder la « tête froide ».

Plus qu’un phénomène de mode, le bijou tibétain est un véritable phénomène instructif d’or Tibet et d’or Népal, et en gros dans achevés les pays asiatiques dont la culture est tout tournée vers la spiritualité.
Les femme tibétaines et népalaises attachent une grande importance à apparence, se parant ainsi de ornements ornés de pierres naturelles ainsi qu’à de symboles spirituels forts, tels signes auspicieux ou les mantras bouddhistes (souvent les deux).