Le Sri Lanka se prépare aux retombées de la cargaison toxique du navire coulé | Nouvelles | Eco-Entreprise | Bracelet Mala

Le long du littoral au nord de Colombo, la capitale commerciale du Sri Lanka, les plages sont jonchées de millions de minuscules boulettes blanches, chacune de la taille d'un grain de poivre.

"Les granulés de polyéthylène peuvent être vus partout le long des plages", explique Mala Damayanthi Amarasinghe, professeur principal à l'Université de Kelaniya.

Ils sont également dans l'eau, et des récits anecdotiques brossent un tableau inquiétant de leur étendue là-bas. Les pêcheurs locaux ont posé des filets dans leurs zones de pêche traditionnelles et sont revenus quelques jours plus tard, raconte Amarasinghe à Mongabay. « Ils ont découvert qu'il n'y avait pas de poisson et que les filets étaient recouverts de fibres synthétiques qui les rendaient complètement inutilisables », dit-elle. "Cela indique que le fond de la zone de pêche contient des matériaux du navire en feu."

Le «navire en feu» est, ou était, le MV X-Press Pearl, un cargo nouvellement construit battant pavillon de Singapour qui a pris feu fin mai et a partiellement coulé au large de Colombo début juin. La cargaison du navire, dont une grande partie est tombée par-dessus bord lors de l'incendie et du naufrage qui a suivi, comprenait plusieurs conteneurs de billes de plastique, ou nurdles – la matière première pour fabriquer des articles en plastique, ainsi que 25 tonnes d'acide nitrique. Il transportait également 378 tonnes de carburant de soute.

Pollution plastique

Jusqu'à présent, l'impact le plus visible de cette catastrophe marine a été les millions de nurdles qui se sont échoués sur le rivage, se sont accrochés dans les mangroves ou restent dans la mer.

"Les débris et les microplastiques peuvent provoquer des enchevêtrements, des infections, des blessures et des taux de mortalité plus élevés dans la vie marine", explique Dilanthi Koralagama, maître de conférences à l'Université de Ruhuna. « Les oiseaux de mer pourraient ingérer les granulés de plastique ou les débris, ce qui affecterait négativement leur santé ou même les tuerait. »

Mais il existe également des inquiétudes croissantes concernant les fuites potentielles d'acide nitrique et de combustible de soute, qui aggraveraient ce qui est déjà décrit comme l'une des pires catastrophes environnementales du Sri Lanka. C'est une fuite d'acide nitrique qui a alimenté l'incendie à bord du navire en premier lieu.

Amarasinghe dit qu'à certains endroits, des parcelles de végétation au bord de l'eau semblent avoir subi des brûlures et sont mortes, peut-être à cause des produits chimiques balayant le rivage avec les vagues. En dehors de cela, il n'y a aucun dommage visible à l'environnement côtier et aux eaux de surface, et les écosystèmes de mangrove et les lagunes ne semblent pas affectés jusqu'à présent.

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Si la dilution (chimique) se poursuit et que la contamination atteint une vaste zone, cela pourrait affecter les récifs coralliens et d'autres écosystèmes marins.

Sudarsha De Silva, co-fondatrice, Earthlanka Youth Network

Se préparer au pire

Des échantillons d'eau ont été prélevés pour analyse et la situation est étroitement surveillée, mais à ce stade, il n'y a que des scénarios, des possibilités et des plans d'urgence, selon les experts et les responsables. Cela dépendra en grande partie de la composition chimique exacte de tout produit chimique divulgué, de sa dilution dans l'océan, ainsi que des courants et des conditions météorologiques.

"Ces produits chimiques peuvent être dilués dans l'eau, mais nous ne savons pas jusqu'où ils peuvent voyager", explique Sudarsha De Silva, co-fondatrice du Earthlanka Youth Network. « Si la dilution se poursuit et que la contamination atteint une vaste zone, cela pourrait affecter les récifs coralliens et d'autres écosystèmes marins. Cependant, en raison de sa capacité tampon élevée, il est très difficile d'obtenir des changements de valeur de pH dans l'eau de mer.

Les changements dans la chimie de l'eau de mer pourraient affecter les mangroves et les habitats d'herbes marines, selon D.D.G.L. Dahanayaka, maître de conférences à l'Open University of Sri Lanka. « Les récifs coralliens sont particulièrement sensibles aux augmentations prolongées de la température de l'eau de mer et aux changements de pH. Dans le scénario actuel, les fuites d'acide nitrique peuvent provoquer des augmentations de température et des changements de pH de la zone, augmentant les risques de blanchissement et de mort des coraux.

Hemantha Withanage, directrice exécutive de l'ONG basée à Colombo, le Center for Environmental Justice, a déclaré que le X-Press Pearl transportait d'autres cargaisons potentiellement dangereuses. « Outre les produits chimiques, il existe des scories de cuivre, des lingots de plomb et d'autres substances nocives pour l'environnement. Jusqu'à ce qu'ils soient complètement retirés de l'océan, ils continueront à causer des dommages. Nous ne savons pas combien de mois il faudra pour les retirer, car c'est une tâche difficile et doit être effectuée par des plongeurs spécialisés.

Dommages à long terme

La zone autour de laquelle le X-Press Pearl se trouve maintenant à moitié submergé, à environ 16 kilomètres (10 miles) au large, comprend des zones de pêche fertiles et abrite une riche biodiversité comprenant de nombreuses espèces de poissons, de crabes et de crevettes. "Généralement, la zone du plateau continental possède la plus grande biodiversité de tout l'environnement marin", a déclaré Koralagama. « L'accumulation de contaminants et de substances nocives pourrait être mortelle pour cette biodiversité.

L'environnement côtier et marin est complexe et fortement interconnecté, ajoute-t-elle. Au-delà des impacts directs, il existe une forte possibilité que la contamination puisse se propager à travers les réseaux trophiques et affecter les plantes, les animaux et, en fin de compte, les humains.

Koralagama note, par exemple, que les dépôts de microplastiques sur les algues et le zooplancton réduisent la libération d'oxygène par photosynthèse et provoquent une mortalité et une contamination plus élevées parmi les petites espèces pélagiques qui s'en nourrissent. Si les herbiers marins et les récifs coralliens sont touchés, les poissons et les crevettes perdront leurs lieux de reproduction et leurs habitats. Les changements dans la qualité ou la température de l'eau peuvent également affecter les alevins ou détruire les œufs de poisson, les larves et le plancton.

"L'accumulation à long terme de débris, d'hydrocarbures, de microplastiques et d'autres substances nocives dans les eaux côtières, lagunaires et estuaires pourrait entraîner des changements progressifs, se propageant à d'autres zones périphériques vers Kalpitiya et Mannar", a déclaré Koralagama. « Une perte de producteurs primaires et d'alevins pourrait rendre l'ensemble de l'écosystème malsain et non durable. »

Parfois, les impacts ne sont visibles qu'après une longue période. Amarasinghe cite le cas des mangroves de la lagune de Koggala qui ont commencé à produire d'étranges propagules décolorées – des gousses de graines – qui pourraient altérer leur cycle de reproduction. Elle dit que la cause pourrait être un déversement de pétrole majeur qui s'est produit 15 ans plus tôt, en 2006.

Efforts d'atténuation

Les impacts environnementaux potentiels à court et à long terme sont graves, mais il existe des options et des plans pour les atténuer. Déjà, des barrages pétroliers ont été installés dans les lagunes, l'activité de pêche a été restreinte et des efforts de nettoyage sont en cours avec la participation de la Marine Environment Protection Authority (MEPA), de la Garde côtière, de la Marine, de l'Air Force et d'autres agences gouvernementales.

« Le MEPA a mis en place une salle des opérations pour gérer la situation et coordonner les efforts », explique Terney Pradeep Kumara, le directeur général du MEPA. « Nous attendons que les déchets arrivent sur la côte et utilisons tous les processus pour les collecter. Dans une prochaine étape, les déchets seront triés et recyclés ou éliminés. Cependant, il y a 60 à 70 % de sable collecté avec les nurdles qui doivent être extraits et transportés vers le rivage. »

Koralagama dit que la technologie existe pour éliminer le pétrole et d'autres substances nocives en toute sécurité du navire coulé. Elle ajoute que des tests fréquents de la qualité de l'eau, une surveillance à long terme et l'application de méthodes tampons pour absorber les contaminants sont nécessaires pour mieux comprendre et atténuer les impacts.

Malgré des efforts concertés, il pourrait ne pas être possible d'atténuer tous les impacts, déclare Withanage : « Les granulés de plastique ne peuvent pas être complètement retirés de l'environnement, ils y resteront pendant des centaines d'années. » Tout ce qui a fui du navire détruit pourrait rester dans l'environnement et avoir un impact sur les réseaux trophiques par bioaccumulation, dit-il. « Même cinq à dix ans plus tard, nous trouverons des poissons contaminés. La contamination chimique pourrait être là pour les deux prochaines décennies, et les poissons qui se nourrissent dans la région continueront d'être contaminés. »

Pour l'instant, la véritable ampleur des retombées sur l'environnement marin et côtier du Sri Lanka est incertaine. Même avec des mesures d'atténuation et de protection en place, l'incident du X-Press Pearl a le potentiel d'affecter gravement la biodiversité et les services écosystémiques, menaçant les systèmes naturels ainsi que les moyens de subsistance, le bien-être et l'économie côtière.

Cette histoire a été publiée avec la permission de Mongabay.com.

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